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香港科技大学校长叶玉如:“现在是做科学研究最好的时代”

2023年07月07日 15:51 来源:深港在线 
叶玉如的一天通常从早上七点开始。作为香港科技大学校长,她早已习惯每天密密麻麻的行程——处理公务、开会,和学校不同部门的同事交流,和学生讨论科研。

  叶玉如的一天通常从早上七点开始。作为香港科技大学校长,她早已习惯每天密密麻麻的行程——处理公务、开会,和学校不同部门的同事交流,和学生讨论科研。忙碌且充实的工作之后,尽量回家和家人一起吃晚饭。

  2022年10月,叶玉如成为香港科技大学校长。她是该校创校32年以来第一位女校长,也是香港第一位领导公立大学的女性。在此之前,她的名字后面还有一长串头衔:中国科学院院士、美国国家科学院外籍院士、美国艺术与科学院外籍院士,世界科学院院士、香港科学院创院院士,粤港澳大湾区院士联盟理事会主席、分子神经科学国家重点实验室主任,国家自然科学奖获得者、欧莱雅–联合国教科文组织“世界杰出女科学家成就奖”获得者……

  出现在公众面前的她,通常是西服外套搭配黑裙。她喜欢素净的莓红色、天蓝色,说话时嗓音柔和。实验室里,她身着白大褂,穿梭在试剂瓶和精密仪器之间,表情严肃而专注。空闲时间,她喜欢散步、行山,帮助自己思考并放松心情。

  作为一名科学家,叶玉如带领着一个优秀的团队,在阿尔兹海默症研究领域取得了多项重大突破:新型血液检测方法,针对家族性阿尔兹海默症病人的高效全脑基因编辑工具,发现治疗阿尔兹海默症新靶标等等。“我研究神经科学就是想知道多一点,同时希望通过神经科学研究,解开神经性疾患的根由,寻找有效的诊断和治疗方法。”回望这数十年的科研时,叶玉如此说道。

  除了科学家的身份,她更引以为傲的是教育者的职责。这也是她三十年前,放弃在国外的安稳生活,选择回到刚建成的香港科技大学时的初衷。在她看来,成为一名科学家,需要具备独立的思考能力以及终身学习的精神,同时重视与团队的合作。她希望香港科技大学能培养更多新一代的科学家,为社会作出更大贡献。

  因在阿尔兹海默症研究领域的重大突破,叶玉如荣获“2022-2023影响世界华人大奖”,她将于7月8日出席“世界因你而美丽——2022-2023影响世界华人盛典”颁奖典礼,在现场观众和海内外多家华语媒体的见证下分享心路历程,与全球华人共享荣耀。

  “现在是做科学研究最好的时代”

  研究阿尔兹海默症数十年,叶玉如被称为“对抗遗忘的科学家”。

  阿尔兹海默症是一种神经退行性疾病,俗称早老性痴呆、老年痴呆,发病具有隐匿性,进程缓慢、随着时间不断恶化。自20世纪初被发现以来,阿尔兹海默症尚无有效的治愈方法。全球有超过5500万阿尔兹海默症患者,中国有1000万,居全球之首。根据国际阿尔兹海默病协会的数据,预计2050年全球将有1.52亿患者。

  从读书期间,叶玉如就对人体最复杂的神经系统充满兴趣,尤其关注神经退行性疾病。彼时家里有亲人患有阿尔兹海默症,病情晚期时已经无法认出身边的亲人。这也成为叶玉如想要在这个领域里再多探索一点的动力。

  近年来,叶玉如团队专注于阿尔兹海默症诊断和治疗方法的研究,取得了突破性进展和创新成果。对阿尔兹海默症来说,早期诊断是非常重要的一环。叶玉如带领团队开发出新型血液检测方法,可以通过血液检测,在阿尔兹海默症病征出现前的5至10年侦察到疾病,准确率超过96%。这套方法还可用于评估患者的病情阶段,对于疾病的诊断与治疗有很大的帮助。

  叶玉如的团队还在努力对检测方法进行优化、简化,希望提升检测的灵敏度与精准度,同时降低检测成本。团队将在今年正式推出面向大众的血液检测服务,希望可以帮助社会实现阿尔兹海默症的大规模筛查。

  从事科研的过程中,挫折是常有的事情。叶玉如珍视每一次困难,在她看来,战胜困难的过程也是科研的美妙之处。

  现如今,科学技术手段与数据分析方法都有了很大进步,这些技术极大地推动了阿尔兹海默症研究的发展。而在各个学科之间交叉融合的趋势下,跨学科合作越来越普遍,叶玉如相信,这个时代将会迎来许多科技上的重大突破。“我们现在是处于做科学研究最好的时代。”叶玉如常常和学生们这样说。

  潜心研究神经科学四十余载

  叶玉如喜欢简单整洁的风格。她的办公室里没有多余摆件,唯有几盆雅致的兰花静静地散发着香气。她喜欢兰花,因为兰花优雅,花型别致、色彩典雅,也因为兰花的花期长,具有生命力。

  办公室墙上挂着一幅画——这是由一位艺术家以大脑神经网络为蓝本创作的画——在璀璨的金色背景中,粗细不一、形状多变的黑色线条犹如生命的脉络在画面上延伸。它们看似孤立,却又通过幽深细腻的脉络相互连接,散落其间的黑点代表神经元。

  “大脑里的一千亿个神经细胞,它们之间在沟通,我们人类才有正常的感知和功能。”除了展示了大脑神经网络的艺术美,这幅画也时时提醒叶玉如选择神经科学的初心。“我们有很多杰出科学家从事脑神经科学方面的研究,取得很多突破。但人类对大脑的认识仍非常有限。我研究神经科学就是想知道多一点,同时希望通过神经科学研究,解开神经性疾病的根由,从而寻找有效的诊断和治疗方法。”

  叶玉如专注于她所热爱的神经生物学已超过40年。她从小就对生物界各种现象感兴趣。中学时,一位生物老师讲课非常有趣,启发了她对自然科学的兴趣以及要去探个究竟的好奇心。

  中学毕业后,叶玉如获得奖学金到美国西蒙斯学院留学,很自然地选修了化学和生物学。在这期间,她对神经生物学逐渐有了一些了解。1977年她获得化学和生物学双学士学位,1983年获得哈佛大学药理学博士学位。

  从小学到大学,叶玉如年年拿奖学金。在哈佛读博,是她求学生涯中最艰苦的一段日子。半夜常常做实验做到凌晨三四点才回宿舍,但她还是满心喜悦,追求知识所获得的乐趣和满足感是无可比拟的。

  因为热爱,即便花很多时间在实验室,叶玉如也不会觉得累和枯燥。从哈佛大学毕业后不久,她进入再生元制药公司,从事神经生物学的基础研究及药物研发方面的工作,成为公司首位担任高级科学家的华人。

  在美国拥有了不错的事业和安稳的生活时,她接到了回香港的邀请。1993年,香港科技大学刚刚成立不久,在一次国际会议上,香港科技大学的创校教授邀她回港。叶玉如在香港出生长大,对香港有很深的感情,她希望自己能够鼓励更多年轻人选择科学事业,培养下一代科学家。此外,香港科技大学“要成为香港第一所研究型大学”的理念和使命也很吸引她。

  现在回头来看,她很庆幸当时做了这个决定,可以见证和参与香港科技大学的快速发展,在短时间内跃升成为世界前列、亚洲顶尖的大学,被国际视为学界奇迹。

  “培养下一代科学家”

  刚到香港科技大学时,叶玉如需要着手组建自己的科研团队,从申请研究经费到聘请和训练科研人员,一切从头开始。

  她还记得那时候面对的挑战。她跟学生们一同商量要买什么仪器、做什么实验,也会亲自示范技术、教导学生如何分析实验结果。大约花了两年时间,才建立了一支科研团队,有了一个合格的实验室,可以进行符合国际要求的研究。

  在这个过程中,叶玉如汲取了许多宝贵经验,更重要的是和学生的许多互动。看到他们成长,成为独当一面的研究员,这是她作为老师最大的满足感。

  而今,叶玉如已经培养了近百名研究生,创立的实验室也已发展成为国家重点实验室。“我们很重视人才梯队建设。团队既有资深的科研人员,也有研究助理,还有学生参与科研项目,包括硕士生、博士生,也有本科生。我们希望可以在前沿领域取得突破的同时,也培养新一代科学家。”叶玉如说。

  在叶玉如的实验室里,学生们总是被鼓励去找到自己的热爱、研究方向,发挥自主性。叶玉如认为,香港需要鼓励更多学生尤其是女孩们,去从事STEM(科学,技术,工程,数学)专业,“以前有性别偏见,认为女孩不擅长于科学和技术。我们需要为年轻女孩们提供更多成功女性科学家的榜样,共同去消除这样的性别偏见。”

  叶玉如一直坚信,大学是培养人才、追求创新精神之地。香港科技大学以此来影响社会,创校至今已经培育了超过1600家初创公司、9家独角兽企业、9家上市公司。

  2022年,香港科技大学在广州成立了香港科技大学(广州),是《粤港澳大湾区发展规划纲要》颁布以来首个获国家教育部批准正式设立的内地与香港高校合作办学项目,更是香港融入国家发展大局的一个重要里程碑。叶玉如希望两个校区的学生和师资实现深度的交流融合,优势互补、协同发展,为香港、大湾区乃至国家发展作出更大贡献。

  叶玉如凭借自己的才智和坚持,持续成就着这个世界的美好,在自身领域的卓越贡献,也让她成为当之无愧的华人榜样、成为“2022-2023影响世界华人大奖”的获奖者。7月8日19:30,国窖1573“世界因你而美丽——2022-2023影响世界华人盛典”将与全球华人一起见证榜样力量,向包括叶玉如在内的杰出华人致敬。

  盛典由凤凰卫视集团联合中国新闻社、香港大公文汇传媒集团、明报、星洲日报、旺旺中时媒体集团、世界日报、亚洲周刊、欧洲时报、中文导报、国际日报、澳华电视传媒、南美侨报、非洲时报等海内外多家有影响力的华语媒体机构共同发起,凤凰卫视、凤凰网联合主办。届时将通过凤凰秀、风直播向全球华人直播,官方战略合作平台新浪微博、官方短视频合作平台抖音也将对盛典实况进行全程直播,盛典还将通过凤凰卫视集团各官方账号在多平台同步开播。

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